Trabajadores sanitarios realizan pruebas PCR a ciudadanos en Seúl el 24 de noviembre de 2021 ( AFP / Anthony Wallace)

Las pruebas PCR son específicas y rastrean los rasgos genéticos únicos del coronavirus o la gripe

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Publicaciones compartidas cientos de veces en redes sociales desde noviembre de 2020 aseguran que las pruebas PCR no sirven para detectar el coronavirus, ya que no distinguen entre la gripe y el SARS-CoV-2, pues éste último “no ha sido aislado”. Las entradas, que seguían siendo compartidas en diciembre de 2021, adjuntan como prueba titulares de prensa de 2020 sobre el desarrollo de test que permiten diferenciar ambos virus. Sin embargo, sus afirmaciones son incorrectas. El coronavirus sí ha sido aislado y, como reportaron los medios y explicaron expertos a la AFP, algunas PCR permiten detectar de forma exacta el SARS-CoV-2 o una gripe, ya que se basan en sus secuencias genéticas específicas.

Los usuarios utilizaron las noticias publicadas en medios de comunicación para afirmar que los test PCR “no servían para diagnosticar infección por SARS CoV2, pues no eran suficientemente específicos al no haber aislado nunca el virus” y “no podrían distinguir entre un resfriado, una gripe y el síndrome COVID”. Este mensaje fue publicado en Instagram y Telegram por el grupo Biólogos por la Verdad, que se muestra en contra de la vacunación y las restricciones impuestas para frenar la pandemia.

Entradas como ésta compartieron el mensaje en Facebook, donde otra publicación apuntaba que “ningun test puede distinguir” el coronavirus, “porque no se ha aislado”.

La afirmación de que la PCR no distingue gripe de coronavirus circuló también en Twitter.

Captura de pantalla de una publicación en Instagram realizada el 18 de enero de 2022

A finales de 2020, diversos medios, como Antena 3, ABC, Aragón Digital, el Diario de Almería y el Faro de Vigo, informaron del desarrollo en laboratorios españoles de pruebas PCR que permiten diagnosticar, a partir de una misma muestra, una gripe o un contagio por coronavirus.

Sin embargo, esto no significa que antes de ese avance las PCR no detectaran el SARS-Cov-2 o lo confundieran con otras infecciones respiratorias. La técnica PCR (por las siglas en inglés de reacción en cadena de polimerasa) es una de las más utilizadas y precisas para detectar el virus que causa el covid-19. Con un hisopo, se toma una muestra de la nariz, de la parte posterior de la garganta o de la saliva de un paciente y ésta es analizada a nivel molecular, en búsqueda de la presencia de genes específicos del virus. Hay diferentes pruebas PCR ya aprobadas por organismos internacionales.

Las PCR son fiables, según los expertos

Juan Sabatté, doctor en microbiología e investigador del Conicet (Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas) de Argentina, explicó a la AFP en julio de 2020 que una PCR “detecta secuencias específicas de ARN presentes en el ARN del virus SARS-COV-2 y ausentes en el ARN humano y en el ARN de otros virus”. Además, aseguró que es la “más específica de todas las técnicas utilizadas en diagnóstico médico”.

El doctor Antonio Martínez-Murcia, microbiólogo y profesor en la Universidad Miguel Hernández de Elche, en España, explicó el 10 de enero de 2021 a AFP Factual que con las PCR, “si están bien diseñadas, no hay confusión posible”. Una PCR “es específica para un patógeno concreto”, añadió, de modo que hay pruebas PCR que diferencian “exclusivamente el SARS-CoV-2” y otras que pueden detectar la gripe, así como otras que detectan, “cada una, una especie de virus o bacterias”. Y dijo:

Martínez-Murcia aclaró que la PCR específica sólo para el coronavirus, utilizada mayormente desde el inicio de la pandemia, “no detecta la gripe”, porque es una prueba basada “en secuencia genética única de SARS-CoV-2” y los coronavirus “son muy diferentes a los virus de la gripe en secuencia genética”. Pero, por ejemplo, su laboratorio “lanzó un kit PCR para SARS-CoV-2 en enero de 2020” y otro “para la gripe A y la gripe B en agosto del mismo año”.

Otro laboratorio español, PharmaMar, mencionado en algunas de las publicaciones virales, lanzó en noviembre de 2020 pruebas PCR capaces de detectar “de forma diferencial el SARS-CoV-2, gripe A y B y virus respiratorio sincitial (RSV)”, según una nota de prensa remitida a AFP Factual el 15 de enero de 2022. Una fuente de GENÓMICA, empresa del grupo PharmaMar especializada en diagnóstico molecular, informó por teléfono a la AFP el 14 de enero de 2022 que con ese mismo ensayo se pueden diferenciar varios patógenos.

Por su parte, el doctor Martínez-Murcia explicó que con “la misma muestra”,“en la misma máquina” y “al mismo tiempo” efectivamente sí es posible detectar si el paciente está contagiado de un virus u otro, según el kit elegido. “Se obtienen todas las respuestas a la vez”, expuso.

En una PCR, expuso la fuente de GENÓMICA, se toma la muestra del paciente y se junta con una serie de reactivos, que permitirán detectar un virus u otro. Cada tipo de virus tiene un ADN específico, por eso es fiable el resultado de estas pruebas, porque cada secuencia genética es diferente, comentó.

En agosto de 2021, Álvaro Fajardo, doctor en Ciencias Biológicas e investigador del Laboratorio de Virología Molecular (LVM) del Centro de investigaciones nucleares de Uruguay, explicó a AFP Factual: “La PCR detecta material genético del virus. (...) Las técnicas de PCR para el virus que sea o para el organismo que sea se desarrollan específicamente para que detecten secuencias genéticas de ese virus particular en este caso”.

“O sea que únicamente se va a detectar o se va a revelar la positividad en una persona que esté infectada con este virus” en particular, precisó.

Coinciden con los expertos instituciones como la Agencia Española de Medicamentos y Productos Sanitarios (AEMPS), los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de Estados Unidos.

El virus del SARS-CoV-2 sí fue aislado

La afirmación de que el virus que provocó la pandemia de covid-19 no ha sido aislado ya fue verificada por AFP Factual en varias ocasiones (1, 2).

En enero de 2020, la Organización Mundial de la Salud (OMS) publicó una guía con orientaciones provisionales sobre el covid-19 e informó que el coronavirus fue identificado gracias a “la aplicación de técnicas de secuenciación de nueva generación (NGS) de virus cultivados o directamente de muestras recibidas de diversos pacientes con neumonía”.

El primer artículo científico en el mundo que dio a conocer el SARS-CoV-2, de febrero de 2020, detalla cómo el virus se aisló de pacientes en Wuhan, China, para estudiarlo en cultivos celulares, como verificó AFP Factual en este artículo. El estudio indica que se utilizaron células epiteliales humanas “para aislar un nuevo coronavirus, llamado 2019-nCoV”. Particularmente, tomaron muestras de pacientes que desarrollaron neumonía en diciembre de 2019 por causas desconocidas en ese entonces, en Wuhan.

El código genético del nuevo coronavirus fue publicado en marzo de 2020 por el Centro Clínico de Salud Pública y Escuela de Salud Pública de Shanghái en GenBank, una base de datos para secuencias de nucleótidos, como también ha explicado AFP Factual.

De la misma manera, las pruebas PCR han sido objeto de desinformación desde el inicio de la pandemia del coronavirus, como ya verificó la AFP aquí, aquí, o aquí.

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