Una tecnóloga médica coloca muestras en una máquina de PCR (reacción en cadena de la polimerasa), el 23 de febrero de 2006 en Ithaca, Nueva York (Stam Honda / AFP)

El diagnóstico por PCR se usa desde hace años para la viruela del mono, entre otras enfermedades

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Publicaciones en redes sociales que ironizan sobre lo “rápido” que supuestamente se han desarrollado los test de PCR para detectar el virus de la viruela del mono y advierten sobre resultados “falsos positivos, como con el covid” han sido compartidas cientos de veces desde fines de mayo de 2022. Pero este tipo de pruebas ya se usaban para diagnosticar esta enfermedad y otras. Además, expertos explicaron a AFP Factual que, al igual que con la detección del SARS-CoV-2, la probabilidad de obtener “falsos positivos” es “casi nula”.

Las ovejas no se dan cuenta que todo esto es un negocio”, advierten algunas de las publicaciones que circulan en Facebook (1, 2), Twitter (1, 2, 3) y Telegram. Algunos usuarios (1, 2) también aseguran que con las pruebas PCR habrá “falsos positivos”, para así “crear una pandemia”.

Captura de pantalla de un tuit realizada el 30 de mayo de 2022

Entradas similares también circulan en portugués.

La viruela del mono, llamada también “ortopoxvirosis simia”, es una enfermedad viral zoonótica que se identificó por primera vez en humanos en 1970 en la República Democrática del Congo y actualmente es considerada endémica en una docena de países africanos.

Pero su aparición en 2022 en países en los que la enfermedad no es endémica es lo que preocupa a los expertos. Hasta el momento, los casos confirmados en áreas no endémicas son generalmente leves y no se han reportado muertes.

Algunas publicaciones virales hacen referencia al uso de la PCR para detectar esta enfermedad en Madrid, donde al 1 de junio se han confirmado 131 casos. El 27 de mayo Argentina se convirtió en el primer país de América Latina en registrar casos.

La Organización Mundial de la Salud explica que la forma más adecuada para diagnosticar la viruela del mono, además de la clínica, es mediante una prueba de PCR. Esto es así desde hace años (1, 2), mucho antes de la pandemia de covid-19, cuando está herramienta se convirtió en una de las más usadas para detectar el SARS-CoV-2.

La PCR es una técnica de biología molecular que se utiliza desde la década de 1980.

“La metodología más sensible y específica que hay para diagnosticar enfermedades o el agente causal de una enfermedad, sea virus bacteria u otro microorganismo, es la PCR, que básicamente se basa en el desarrollo de moléculas que únicamente van a hibridar, van a reconocer la secuencia genética de ese microorganismo”, dijo a AFP Factual Álvaro Fajardo, doctor en Ciencias Biológicas e investigador del Laboratorio de Virología Molecular (LVM) del Centro de investigaciones nucleares de Uruguay.

La viróloga chilena Vivian Luchsinger, académica de la Universidad de Chile, explicó que “es una técnica que permite detectar el fragmento del genoma de virus o bacteria”.

“¿Qué hace que se busque un fragmento del genoma del SARS-CoV-2, del virus viruela del mono o del agente que sea? Unas secuencias que se llaman partidores [o primers]”, detalló. “Estas secuencias son complementarias, se diseñan específicamente con la secuencia de lo que uno quiere amplificar. Eso le da la especificidad. Si quiero buscar SARS-CoV-2 uso partidores para detectar genes del sars-cov-2, si quiero detectar el virus de la viruela del mono uso partidores específicos para ello”.

Kits a la medida

Juan Sabatte, médico, doctor en microbiología e investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas, Argentina, dijo a AFP Factual: “Es posible fabricar kits de diagnóstico basados en la técnica de PCR para diferentes microorganismos, diseñando cada PCR de forma tal que reconozca una secuencia de ADN particular del microorganismo que se intenta detectar”.

Algunas de las publicaciones virales refieren al lanzamiento al mercado de tests PCR para la viruela del mono por el gigante farmacéutico Roche. Estas pruebas permiten detectar orthopoxvirus, género que incluye al que causa la viruela del mono. Kits de este tipo ya se habían desarrollado antes de la pandemia de covid-19 (1, 2, 3).

Puedo buscar el agente que quiera utilizando distintos partidores. No es ninguna novedad que se realice una PCR para el virus viruela del mono, como se realiza para el de sarampión, rubéola o lo que sea”, aseveró Luchsinger.

Fajardo, por su parte, señaló que si bien la técnica PCR se hizo muy conocida durante la pandemia de covid-19, se trata de una técnica con más de 20 años. “Es una técnica que se utilizaba en muchos laboratorios de biología molecular previo a la pandemia”, dijo.

Las afirmaciones falsas de que las pruebas PCR arrojan “falsos positivos” al detectar otros elementos, diferentes al SARS-CoV-2, fueron verificadas en varias oportunidades por AFP Factual (1, 2).

Este argumento repiten ahora usuarios en referencia al virus causante de la viruela del mono.

Kenneth Witwer, profesor de patología y neurología molecular y comparativa en la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, en Estados Unidos, dijo a AFP Factual en enero de 2020 que no es cierto que la mayoría de estas pruebas produzcan falsos positivos y que quienes, como él, trabajan con PCR toman “medidas para garantizar que las pruebas sean exquisitamente específicas”.

Sabatte, por su parte, aseguró que “la detección de falsos positivos es prácticamente nula”.

Luchsinger explicó que en teoría podrían darse estos resultados en casos de contaminación de las muestras, pero aclaró que en el procedimiento los laboratorios utilizan diversos controles antes de informar el resultado, justamente para prevenirlo.

Sobre el uso de la PCR frente a posibles casos de viruela del mono, Fajardo expresó: “En el contexto actual, en el que empezó a aumentar el número de casos a nivel mundial, es probable que más laboratorios en el mundo y más países puedan tener la técnica específica para diagnosticar”.

AFP Factual ya ha verificado desinformación sobre la viruela del mono (1, 2, 3).

Viruela del mono