El hisopado llega a la nasofaringe para tomar muestras más exactas cuando hay poca carga viral

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En publicaciones compartidas cientos de veces en Facebook desde el pasado 8 de abril se cuestiona la longitud de la “varita” para encontrar muestras del virus y el procedimiento de las tomas de muestra para las PCR, “cuando una sola gota de saliva contagia a medio mundo”. Varios expertos consultados por la AFP explicaron que el hisopo para detectar el SARS-CoV-2 llega a la nasofaringe, ya que las vías respiratorias son el canal de entrada principal del virus y permite localizar muestras más exactas en esa cavidad que en la saliva, cuando hay poca carga viral en el paciente. 

“A veces no me Explico, ¿Por qué hacer un Hisopado con una varita tan larga, al fondo de tu Nariz para encontrar el 'Virus', cuando una sola gota de saliva, supuestamente contagia a medio Mundo? Es raro todo esto ¿Usted No se lo Pregunta?”, se lee en un meme difundido en Facebook (1, 2, 3). 

La entrada incluye una ilustración en la que se ve una varilla ingresando por la nariz y penetrando en la cavidad de la nasofaríngea. 

Captura de pantalla de una publicación en Facebook, realizada el 27 de abril de 2021

El funcionamiento de las PCR

Una PCR es una técnica de amplificación exponencial del material genético, en este caso del coronavirus SARS-CoV-2. “Es la técnica de mayor sensibilidad que se utiliza en el diagnóstico de la presencia de este virus. Su sensibilidad es superior a la del test de antígenos”, explicó a la AFP Gemma Rodríguez-Tarduchy, doctora en Ciencias y responsable del Laboratorio de Secuenciación Automática de ADN y PCR cuantitativa en tiempo real del Instituto de Investigaciones Biomédicas “Alberto Sols” (IIB) CSIC-UAM en España.

Sin embargo, esta técnica no es exclusiva para detectar el SARS-CoV-2. 

La prueba PCR “sirve para diversos fines: estudios forenses, estudios de paternidad, estudios de mutaciones que causan una enfermedad determinada de origen genético y, muy especialmente, sirven para el diagnóstico molecular de enfermedades infecciosas. En este caso, la técnica tiene dos fortalezas: su especificidad y su sensibilidad”, contó a AFP Factual Álvaro Fajardo, doctor en Ciencias Biológicas e investigador en el Laboratorio de evolución experimental de virus del Instituto Pasteur en Uruguay.

M. Ángeles González Martínez, médica de familia en el Centro de Atención Primaria (CAP) en Barcelona, argumentó a la AFP que “es necesario un hisopo tan largo para llegar a la nasofaringe”, una zona que está “detrás de la nariz y antes de la faringe y la laringe”

En esa cavidad, al igual que en los bronquios, es “donde se acumulan más células infectadas por el virus”, cuenta González, ya que “las vías respiratorias son la entrada principal del virus a nuestro organismo”, apuntó Rodríguez-Tarduchy. “Como acceder a los bronquios es difícil, se opta por tomar muestras en la nasofaringe a través de hisopos largos”, añadió. 

Saliva para detectar el virus

Eduardo de Mello Volotao, virólogo y asistente del Consejo Directivo del Instituto de Investigaciones Biológicas Clemente Estable de Uruguay, dijo a la AFP que “el hisopado nasofaríngeo y la muestra de saliva, a veces no coinciden. A veces un paciente que es negativo en una de estas pruebas, puede ser positivo en la otra”.

Rodríguez-Tarduchy afirmó que en la nasofaringe “se toma una muestra más concentrada del virus frente a la que se toma en una muestra de saliva”. Si la carga viral es alta, “no habría problema para detectarlo ni en la cavidad, ni en la saliva. El problema podría producirse en individuos con poca carga viral donde el efecto de dilución de la saliva podría hacer perder sensibilidad de cara a la PCR”, aseguró la doctora en Ciencias. 

A pesar de ello, la médica aseguró que “se está estudiando la posibilidad de diagnosticar a partir de la saliva, que parece que, a pesar de no tener tanta cantidad de virus, podría tener la cantidad suficiente como para diagnosticar con suficiente exactitud la enfermedad, por lo menos en los primeros días, que es cuando es más contagiosa”

Como ya verificó en distintas ocasiones AFP Factual, la PCR no rompe la barrera hematoencefálica ni llega a la hipófisis. Rodríguez-Tarduchy reafirmó que “no es dañina la toma de muestra con el hisopo”. “Es un poquito molesto, pero no dañino”, matizó la experta. 

González coincidió en que “la obtención de la muestra es desagradable, y conlleva riesgo de contagio, ya que provoca estornudos y tos. Por lo tanto, si la persona tiene covid, puede transmitírselo al personal sanitario que toma la muestra”

La afirmación del meme viral que presupone que “una sola gota de saliva supuestamente contagia a medio Mundo”, tampoco es cierta, rebatió González, ya que para contagiarse “es necesario que nuestras mucosas entren en contacto con una cantidad considerable de virus expulsados a través de las gotas emitidas por una personas infectada al toser, estornudar o hablar”.

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