El óxido de etileno usado en los hisopos para las PCR no conlleva riesgo de cáncer para el paciente

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La afirmación de que los hisopos utilizados en las pruebas PCR para detectar el coronavirus llevan un “potente” cancerígeno ha sido compartida en redes sociales más de 10.000 veces desde el 27 de marzo pasado. El elemento señalado por los usuarios es el óxido de etileno, que se utiliza, entre otras cosas, para esterilizar material médico. Aunque está considerado un potencial carcinógeno, los expertos destacan que el gas se evapora una vez utilizado en el hisopo y no llega a afectar al ser humano.

“Los HISOPOS del test PCR poseen un potente CANCERÍGENO”, dicen las entradas virales en Facebook, aunque el mensaje también circuló en Instagram y Twitter. “MIRA POR QUE NO TENES QUE DEJARTE HACER EL HISOPADO”, alerta esta publicación. Los usuarios comparten dos vídeos diferentes, donde se destaca que la información sobre el óxido de etileno viene en el propio envase del hisopo, pero también ha circulado en formato cartel.

La afirmación también ha sido difundida en alemán.

Captura de pantalla de una publicación de Facebook, realizada el 10 de mayo de 2021

Los vídeos destacan una página del Instituto Nacional del Cáncer estadounidense con información sobre el óxido de etileno y su riesgo para la salud humana. En los envases de los hisopos, señalan los autores de las grabaciones, aparece “EO STERILE”, que significa “esterilizado con óxido de etileno”


El uso del óxido de etileno para esterilizar utensilios médicos no es algo raro y por eso aparece la información en los envases de los hisopos. Se trata de un gas que imposibilita la reproducción de los microorganismos, con fuerte penetrabilidad y muy útil para esterilizar objetos que no resisten la humedad o altas temperaturas.

¿Su uso en los hisopos afecta al ser humano?

La oncóloga española Isabel Echavarría, secretaria científica de la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM), respondió a AFP Factual que, aunque es cierto que el óxido de etileno tiene “potencial carcinógeno”, “se usa para la esterilización de materiales”

“Existen unos protocolos estrictos de utilización, tanto para minimizar el riesgo de los trabajadores” de las plantas de esterilización, “como los riesgos del producto que ha sido esterilizado”, aclaró la doctora. “Estos protocolos garantizan su seguridad cuando se usa de forma adecuada”, comentó, refiriéndose a un informe ministerial español donde se establece que los productos, “tras su esterilización, deben ser ventilados durante un tiempo estipulado” de al menos 12 horas.

Según Echavarría, “aunque se esterilice con el óxido de etileno, esto no significa que el hisopo esté impregnado en dicha sustancia”. Además, el riesgo que pueda conllevar un test PCR, “en el que la mucosa está en contacto con el hisopo durante un segundo, es ínfimo”, dijo la oncóloga.

La directora de investigación bioquímica y química bioorgánica de la Universidad de Leipzig Annette Beck-Sickinger resaltó para la AFP que las historias sobre que las pruebas para detectar el covid-19 pueden ser cancerígenas “son infundadas”. Según ella, el humo de los cigarrillos es mucho más peligroso que un hisopo para un test.

El químico y portavoz de la Universidad Técnica de Múnich, Andreas Battenberg, dijo por su parte que debe garantizarse “a través de múltiples ventilaciones que el óxido de etileno se elimine por completo del dispositivo médico”, como se debe hacer en los centros aprobados de los tests.

Protocolo de esterilización

Por su parte, la entidad de certificación alemana TÜV contestó a la AFP que la esterilización con óxido de etileno “es un método estándar en el sector de los dispositivos médicos”, especialmente para hisopos de plástico. El portavoz de la empresa, Ralf Diekmann, dijo a la AFP que ellos comprueban “la desgasificación necesaria para un contenido residual máximo de EO [óxido de etileno], que debe ser inofensivo para el usuario o el paciente”. Otro vocero de la compañía, por su parte, explicó: “Como gas, el óxido de etileno se evapora tan rápidamente que no pueden quedar residuos peligrosos de ninguna forma en las varillas. Esto se controla periódicamente”.

La norma europea EN ISO 11135 define qué valores residuales del gas se permiten.  El portavoz de Siemens Healthcare, una de las distribuidoras de pruebas en Alemania, apuntó al sello CE que deben llevar los hisopos de los tests aprobados en la Unión Europea (UE). Los fabricantes de las pruebas deben tener fichas de seguridad sobre cualquier contaminación por óxido de etileno.

La portavoz de Aesku, empresa fabricante de test de antígenos vendidos en la cadena de supermercados Aldi, Sabrina Maniscalco, dijo a la AFP que el óxido de etileno se utiliza, por ejemplo, para “esterilizar” las tiras reactivas. “Es la única forma de prevenir infecciones de los sujetos de prueba y garantizar un resultado claro”, señaló. “El óxido de etileno tiene una duración en el aire corta. Una ingestión de 4 miligramos de óxido de etileno no es detectable después de 7 horas y media”, puso la vocera como ejemplo.

AFP ya verificó si hay riesgo en las pruebas PCR para la barrera hematoencefálica o por qué el hisopo es tan largo, otras de las aseveraciones realizadas en los vídeos virales.

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