Usar mascarilla no está ligado a una suba de neumonías bacterianas, como advierte un médico

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Un meme compartido cientos de veces en redes sociales difunde la afirmación hecha en agosto de 2020 por James Meehan, un médico estadounidense, quien asegura que “las neumonías bacterianas van en aumento” y que esto se debe al uso de mascarillas. Sin embargo, no hay pruebas de que usar tapabocas cause esta patología, que, en cambio, sí está vinculada al covid-19, ya que es una de las principales complicaciones de quienes se contagian con el coronavirus.

El contenido circula en Facebook (1, 2, 3) y Twitter y sitios web. “Sigan con ese bozal. Para que luego, con una falsa PCR les digan que es la mentira del cobicho”, se lee en algunas entradas. 

Captura de pantalla realizada el 22 de febrero de 2021 de una publicación en Facebook

Una búsqueda en Google de los términos “Neumonías bacterianas+John CA Manley” permite dar con un artículo en español del 16 de diciembre pasado y el original, en inglés, del 6 de octubre previo, sobre un grupo que en agosto de 2020 demandó a las autoridades de la ciudad de Tulsa, en Estados Unidos, por la obligatoriedad de usar mascarillas, al asegurar que causan “falta de oxígeno”, algo que es falso y que fue verificado en varias oportunidades por AFP Factual.

En él se incluye la siguiente cita del Dr. James Meehan”: “Los informes de mis colegas de todo el mundo revelan que las neumonías bacterianas están aumentando.¿Por qué podría ser eso? Debido a que la gente no está capacitada a usar cubrebocas para uso médico repetidamente … y como no se esterilizan (los cubrebocas) … se están contaminando. Los sacan del asiento del automóvil, del espejo retrovisor, del bolsillo, del fregadero, y se los ponen, cuando un cubrebocas debe utilizarse nuevo y esterilizado”.

Estas palabras fueron expresadas por Meehan, como puede verse en un video de la presentación de la demanda contra las autoridades de Tulsa el 18 de agosto de 2020. James Meehan está registrado para ejercer la medicina, y tiene su matrícula activa, según la Junta de Licencias Médicas y Supervisión de Oklahoma. Entre sus especialidades figuran la medicina general preventiva, la nutrición y las adicciones.

En su cuenta de Twitter, actualmente suspendida por incumplir las reglas de la plataforma, se expresaba asiduamente en contra de las vacunas.  

Neumonía bacteriana

La neumonía bacteriana es una infección que “inflama los sacos aéreos de uno o ambos pulmones. Los sacos aéreos se pueden llenar de líquido o pus, lo que provoca tos con flema o pus, fiebre, escalofríos y dificultad para respirar”.

El 18 de agosto de 2020, fecha en que Meehan expresó estas palabras, corresponde con la semana 32 del año. Para ese momento, según estadísticas publicadas por los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC), 6.788 personas fallecieron de neumonía en Estados Unidos. 

Sin embargo, el siguiente gráfico realizado a partir de los datos oficiales muestra que entre enero y agosto de 2020 la tendencia fluctuó, no fue de crecimiento sostenido, como asegura Meehan.

Según los datos del CDC, las muertes por neumonía en Estados Unidos en la semana 32 de 2020 fueron más del doble que en el mismo período de 2019 (2.647). Sin embargo, esto no prueba que la causa detrás de las cifras de 2020 sean las mascarillas, como asegura el médico de Tulsa. 

La neumonía es una de las afecciones más habituales que desarrollan las personas que padecen covid-19, como explicó a la AFP en septiembre pasado Bob Anderson, jefe de Estadísticas de Mortalidad del Centro Nacional de Estadísticas de Salud (NCHS), la principal agencia de estadísticas de salud de Estados Unidos, dependiente de los CDC.

En muchos casos en los que el fallecimiento es desencadenado por neumonía, en realidad, “el covid-19 es la causa subyacente de muerte, porque causó neumonía, que provocó la muerte de la persona”, señaló Anderson.

En el sitio web de la Organización Mundial de la Salud (OMS) se detalla que, si bien el covid-19 es causado por un virus (el SARS-CoV-2), algunas personas que enferman de esto “también pueden desarrollar una infección bacteriana como complicación”. 

La neumonía causada por covid-19 tiene particularidades que la distinguen de otras, como identificó una investigación publicada en la Revista Nature en enero de 2021. El sitio web de Johns Hopkins Medicine detalla que “la neumonía que provoca el covid-19 tiende a instalarse en ambos pulmones”, causando falta de aire y tos, entre otros síntomas. “Aunque la mayoría de las personas se recuperan de la neumonía sin sufrir daños pulmonares duraderos, la neumonía asociada al covid-19 puede ser grave. Incluso una vez superada la enfermedad, la lesión pulmonar puede provocar dificultades respiratorias que pueden tardar meses en mejorar”, agrega.

¿Culpa de las mascarillas?

Consultada por AFP Factual en agosto pasado sobre la posibilidad de que las mascarillas propicien el desarrollo de neumonías, el médico broncopulmonar de la Universidad de Chile Felipe Rivera explicó que no existen evidencias “categóricas” de que el uso de mascarillas de forma prolongada “pueda producir neumonía, considerando que la neumonía requiere de un individuo susceptible, un germen y ciertas condiciones en los bronquios”.

Patricio Canales, jefe de la unidad cardiorrespiratoria de la carrera de Kinesiología en la Universidad de Santiago (Chile), aseguró que esta enfermedad requiere varias condiciones para desarrollarse, y además una alta exposición a los patógenos. “Se requiere también de la ineficacia de nuestros mecanismos de defensa, de que el agente infeccioso sea agresivo y que el huésped sea susceptible”.

Canales agregó que las mascarillas utilizadas por largos periodos o reutilizadas, sí pueden propiciar el desarrollo de colonias de hongos y bacterias pero que estono es argumento válido para no usarlas, sino más bien para reemplazarla cuando esté visiblemente sucia o húmeda”.

Un hombre porta una mascarilla en Cali, Colombia, el 21 de enero de 2021 (Luis Robayo / AFP)

De todas formas, son probablemente nuestros propios microorganismos, los que habitan en nuestra orofaringe o piel (que habitualmente permanecen en equilibrio), que por contacto o a través de las gotitas de saliva, pueden llegar a la mascarilla y multiplicarse con cierta facilidad”, añadió.

El neumólogo Juan Pablo Salisbury, de la Sociedad Uruguaya de Neumología, en tanto, aseguró que no existen evidencias que demuestren científicamente que el uso de mascarillas aumente el riesgo de contraer neumonía. “Me parece al menos preocupante adjudicar dicho riesgo a un elemento que ha demostrado una gran utilidad en el control y propagación de esta pandemia [de coronavirus]”, dijo.

A su vez, enfatizó la importancia de usarlas adecuadamente: “El uso correcto de la mascarilla es fundamental, así como su cuidado. Sobre todo la higiene del mismo, recomendándose para las mascarillas de tela su lavado diario al final del día para evitar justamente la acumulación de partículas y/o microorganismos en la misma”.

Existen evidencias científicas sobre la efectividad de los cubrebocas contra la propagación del coronavirus. Un estudio publicado en la revista The Lancet en junio de 2020 expone que las mascarillas junto a la distancia física y protectores oculares, contribuyen a detener la propagación del covid-19.

Lo mismo señala en su sitio web Mayo Clinic de Estados Unidos, la Agencia de Vigilancia Sanitaria brasileña (Anvisa), la OMS y el Centro Europeo para la Prevención y Control de Enfermedades (ECDC).

En conclusión, no hay pruebas de que usar mascarillas cause neumonía bacteriana, como asegura el médico estadounidense James Meehan. Esta patología, en cambio, es una de las complicaciones más frecuentes del covid-19, cuyas tasas de contagio se reducen si se usan correctamente los tapabocas.

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