No hay pruebas de que tomar mate sirva para ganar “resistencia” contra el COVID-19

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El mensaje de un médico paraguayo que comenzó a circular a mediados de julio trajo esperanza a muchos sudamericanos: aseguraba que el mate, la tradicional infusión que se hace a partir de la yerba homónima, daba a quienes lo consumían una mejor performance en la ‘resistencia’ al virus” causante del COVID-19. Fue compartido miles de veces, sin embargo los especialistas consultados aseguran que no existe evidencia que avale esta afirmación. Además, los datos estadísticos que se mencionan en el mensaje no son correctos.

La publicación más antigua de este contenido data del 15 de julio pasado y fue hecha en un portal de la comunidad paraguaya en Argentina. Desde entonces, el mensaje circula en Facebook (1 y 2) y también en sitios web (1, 2, 3 y 4), cuyos enlaces fueron compartidos más de 13.000 veces en redes sociales. También fue enviado al WhatsApp de AFP Factual para su verificación.

“Hace como 10 días que recibí un artículo sobre la evolución del Covid19 sobre países del Mercosur y me di cuenta que aquellos que consumimos *yerba mate*, teníamos mejor performance en la ‘resistencia’ al virus, comienza el texto, firmado por el “Dr. Analberto Alcaraz Liuzzi”. 

Captura de pantalla realizada el 4 de agosto de 2020 del sitio web Paraguay mi país

El autor, registrado como médico matriculado en Argentina, expresa que, en su opinión, la lucha contra la “epidemia” debe concentrarse en mejorar las defensas inmunitarias, antes que en “desesperarse en la búsqueda de la forma de atacar a un virus desconocido”.

En una entrevista publicada el 23 de julio, reiteró conceptos similares.

“Me di cuenta que aquellos que consumimos ‘yerba mate’, teníamos mejor performance en la ‘resistencia’ al virus”, asegura el mensaje.

El Instituto Nacional de la Yerba Mate de Argentina (INYM) reconoce una serie de “propiedades benéficas” de la yerba mate para la salud humana, incluyendo su poder antioxidante y su efecto energizante, entre otros, que fueron comprobados por distintos estudios científicos

“La yerba mate es un alimento funcional con muchísimos aportes al estado de salud general”, explicaron a AFP Factual portavoces del INYM en un correo electrónico. Sin embargo, ante la consulta de si servía para “resistir” el nuevo coronavirus, explicaron que a la fecha no tienen conocimiento de que haya evidencias científicas que así lo indiquen.

Sin evidencia

Nelson Bracesco, médico, magíster en biotecnología y encargado del Laboratorio de Radiobiología en la Universidad de la República, en Uruguay, ha investigado los efectos del mate en la salud, sin embargo, dijo a AFP Factual que no hay artículos científicos sobre la relación entre el consumo de esta infusión y SARS-CoV-2. “En mi opinión menos [puede existir evidencia] en términos de resistencia ya que eso involucraría mecanismos inmunológicos complejos”, expresó.

También consultado por AFP Factual, Tomás Orduna, infectólogo y miembro del equipo de profesionales que asesora al gobierno argentino sobre el manejo de la pandemia, dijo: “No he leído ningún trabajo (ni escuchado hasta hoy) sobre el uso de yerba mate versus Covid o sobre ‘ganar resistencia’. Diría sin temor a equivocarme que es una noticia falsa”. Además, Orduna señaló que no hay literatura científica que lo avale y para ello envió una captura de pantalla de la búsqueda que realizó en la biblioteca médica digital Pubmed de los términos “Ilex paraguariensis” (nombre científico de la yerba mate) y “COVID”.

Captura de pantalla enviada el 4 de agosto de 2020 por Tomás Orduna

En un correo electrónico enviado a AFP Factual, Omar Sued, infectólogo y director de Investigaciones Clínicas en la Fundación Huésped, Argentina, coincidió en que no hay ningún estudio que demuestre que el mate mejora la respuesta ante el COVID-19. Además indicó que “no existe en este momento evidencia de que ningún suplemento (como zinc, vitamina C, polivitamínicos) sea beneficioso [contra el COVID-19]”. 

El poder de la yerba

Lucila Sánchez Boado, doctora en Ciencias Aplicadas y docente en la Facultad de Ciencias Exactas, Químicas y Naturales de la Universidad Nacional de Misiones, en Argentina, realizó una serie de estudios (1 y 2) en personas sobre el consumo de yerba mate y concluyó que éste sí tiene efectos beneficiosos para la salud, pero, según explicó la especialista en diálogo con AFP Factual, son puntuales, limitados. 

En el mensaje viralizado se mencionan los efectos de las “Xantinas (theobromina y teofilina) en enfermedades respiratorias”, tipos de polifenoles, sustancias antioxidantes presentes en la yerba mate. Sánchez Boado investigó precisamente el efecto de estos componentes en la sangre tras la ingesta de yerba mate. 

Hicimos una investigación en la que dimos de tomar 10 mates a los voluntarios y luego le sacamos sangre para medir el efecto. Vimos un efecto beneficioso en sangre, que subía la capacidad antioxidante en las dos horas siguientes, sin embargo, no podemos decir en cuánto este efecto ayuda a prevenir procesos oxidativos, como el de bacterias, la radiación solar, el humo, etc. Puedo decir que hubo un aumento, pero no infecté a nadie con nada como para poder ver cuánto le ayudó el mate”, explicó la especialista. 

En ocasiones me han preguntado ‘pero entonces, ¿si tomas mate no te enfermas, rejuveneces?’ Y no es cierto”, dijo. “No es magia, esto”, añadió.

Bracesco, por su parte, dijo: “Una cosa es el consumo de mate y otra los compuestos presentes en la yerba mate. En el caso de las xantinas hay algunas que, como compuesto farmacéutico y en concentraciones adecuadas, pueden tener eficiencia en enfermedades respiratorias, pero esto no implica que el mate, consumido como se consume en nuestra región, tenga esos beneficios frente a la patología”.

El mensaje también destaca el efecto “desinfectante y antiinflamatorio de las mucosas digestivas y respiratorias”, algo que, se asegura, fue descubierto por investigadores del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET).  

Varias personas toman tereré, una infusión de yerba mate y agua o jugo de frutas frío, para el Récord Guinness de “la ronda de tereré más grande del mundo”, el 14 de octubre de 2017 en Asunción, Paraguay

Una búsqueda en Google permite dar con un resumen de una conferencia en la que participó el investigador del CONICET Lucas Brun. En él se mencionan una serie de efectos benéficos de la yerba mate en la salud y se afirma que ésta “también ha demostrado efecto antiinflamatorios e inmunomoduladores, los cuales han sido atribuidos a los polifenoles”.

Consultado por AFP Factual, Brun, médico y doctor en Ciencias Biomédicas, quien estudió los efectos de la yerba mate en el tejido óseo, explicó que estos fueron mencionados por él a modo de introducción durante una jornada sobre yerba mate y salud, y que también deben entenderse en un contexto limitado. 

"El texto de Analberto Alcaraz Liuzzi carece de referencias que avalen lo que menciona", expresó. Y explicó: “Los únicos trabajos publicados sobre yerba mate y efecto antiviral hacen referencia al efecto sobre herpes virus y virus de la rabia. No existen reportes científicos sobre el efecto de la yerba mate sobre coronavirus. Por lo tanto, la conclusión de que el mate ayuda a la resistencia frente al COVID es altamente especulativa dado que no tiene respaldo científico".

Consultado por la supuesta acción antiinflamatoria del mate, Brun detalló “que si bien está descripta, los estudios han sido llevado a cabo en animales de experimentación o in vitro en células humanas aisladas”.

"Por otro lado, dudo que un científico pueda escribir [que el mate es] 'desinfectante y antiinflamatorio de las mucosas digestivas y respiratorias'. En todo caso podrá tener efectos antiinflamatorios, pero no podemos hablar de que el mate es un desinfectante", añadió.

Los números

El mensaje viralizado afirma que “en países con alto consumo de yerba mate como Líbano y Siria, ‘no superaron los 50 muertos y 1000 infectados, sin embargo en sus países vecinos todos superaban los 10.000’”.

Según un recuento de la AFP a partir de datos oficiales, tanto en Siria como Líbano efectivamente las muertes por COVID-10 eran menos de 100 a mediados de julio. Sin embargo, en el caso de Líbano, los contagios al 15 de julio, fecha en que comenzó a circular el mensaje, superaban los 2.500.

El mensaje también hace una afirmación similar para Sudamérica: “En Paraguay, Uruguay, provincias [argentinas] de MESOPOTAMIA [NdR: Misiones, Corrientes y Entre Ríos], Formosa, NOA [NdR: Jujuy, Salta, Catamarca, Tucumán, La Rioja y Santiago del Estero], zona pampeana y la Patagonia de Argentina tampoco superaron los 100 fallecidos por zona”. 

Algunas de las zonas mencionadas efectivamente han tenido niveles de contagio y de muertes muy bajos, pero en ninguna de las regiones mencionadas hay evidencia de que esto sea a consecuencia del mate, infusión que se bebe en todo el país, incluso en lugares como la capital y la provincia de Buenos Aires, donde al 15 de julio los casos registrados de COVID-19 ascendían a más de 100.000. 

Además, el texto afirma que en Brasil, la zona menos afectada fue su zona Sur de Catarina para abajo, donde el consumo de la Yerba Mate es habitual”. Pero según estadísticas oficiales, al 19 de julio, en el estado brasileño de Santa Catarina había más de 75.000 casos y 751 muertes.

Durante la pandemia, en Argentina, donde se han registrado más de 200.000 contagios y más de 3.600 muertes al 7 de agosto, se han dado casos de brotes de COVID-19 causados por compartir el mate. El director del hospital de Macachín, un pueblo de la provincia de La Pampa, llegó incluso a amenazar con “sacar todos los paquetes de yerba de los negocios” para que se deje de compartir esta infusión.

“El mate no produce daño si se toma en forma individual”, explicó a AFP Factual Omar Sued en relación a la posibilidad de contagio de COVID-19. “Obviamente el mayor riesgo es la transmisión de persona a persona tomando mate de a dos o más”, añadió. 

Los ministerios de Salud de Argentina y Uruguay incluyen entre sus consejos no compartir el mate para evitar contagiarse de COVID-19. El Instituto Nacional de la Yerba Mate elaboró una guía con recomendaciones sobre cómo tomar esta infusión en esta época de pandemia. 

Además, como ya verificó AFP Factual, el agua caliente con la que muchas veces se toma el mate no previene el contagio de COVID-19.

En conclusión, no hay ninguna evidencia de que tomar mate sirva para prevenir el contagio de COVID-19. Especialistas que investigan los efectos de esta tradicional infusión en la salud humana rechazaron esta afirmación. Además, las cifras brindadas en el mensaje que circuló en redes sociales para respaldar estas aseveraciones no son correctas.

 
Nadia Nasanovsky
CORONAVIRUS