Cazas ucranianos MiG-29 participan en los vuelos prácticos en Vasylkiv, Ucrania, el 3 de agosto de 2016 ( AFP / Sergei Supinksy)

El llamado “fantasma de Kiev” no es una persona, sino una alegoría de la fuerza aérea ucraniana

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“Murió ‘El fantasma de Kiev’, el piloto que derribó 40 aviones rusos y se convirtió en un héroe nacional de Ucrania”, aseguran publicaciones en redes sociales compartidas más de 3.000 veces desde el 30 de abril de 2022. Las entradas identifican al supuesto combatiente como el piloto ucraniano Stepan Tarabalka, quien murió a mediados de marzo. Sin embargo, de acuerdo con la fuerza aérea de ese país, Tarabalka no derribó 40 aeronaves, y “el fantasma de Kiev” no es una persona, sino una alegoría de la brigada aérea que protege a la capital.

Las publicaciones han sido replicadas en Facebook (1, 2), Twitter (1, 2), Instagram (1, 2) y portales de medios de comunicación (1, 2). También circulan ampliamente en inglés y francés.

Captura de pantalla de una publicación en Twitter hecha el 2 de mayo de 2022

¿Quién fue Stepan Tarabalka?

Una búsqueda del nombre del piloto en ucraniano (“Степан Тарабалка”) con la herramienta Who Posted What, que permite monitorear contenidos en redes sociales, condujo a las cuentas de Instagram y Facebook de la Fuerza Aérea ucraniana, donde se informa que el piloto murió en combate aéreo el 13 de marzo de 2022.

De acuerdo con las publicaciones, Tarabalka tenía 29 años y se formó en la Universidad de la Fuerza Aérea Nacional Ivan Kozhedub, con sede en Járkov. De manera póstuma, se le otorgó el título de "Héroe de Ucrania" con la Orden de la Estrella Dorada.

Los padres de Tarabalka fueron entrevistados por la Radio Pública Nacional de Estados Unidos (NPR) el 25 de marzo pasado. Contaron que no recibieron detalles del ejército respecto de las circunstancias del fallecimiento de su hijo, salvo la información de que había muerto en una misión aérea contra fuerzas rusas. En la entrevista no se hace alusión al “fantasma de Kiev”.

Distintos artículos publicados en Ucrania sobre la trayectoria del piloto tampoco hacen mención de que fuera “El fantasma de Kiev” (1, 2, 3).

La Fuerza Aérea ucraniana ha publicado otros homenajes a pilotos muertos en combate en sus redes sociales (1, 2, 3).

¿“Fantasma de Kiev”?

Horas después del inicio de la ofensiva militar rusa en Ucrania el 24 de febrero de 2022, el ejército de este país anunció haber derribado cinco aviones y un helicóptero rusos. En ese contexto comenzó a circular el rumor de que un piloto ucraniano no identificado, conocido como “El fantasma de Kiev”, habría sido el autor de las acometidas.

El 27 de febrero, la cuenta de Twitter Ukraine, presentada como oficial, se refirió al supuesto combatiente como un “as” que, en dos días de guerra, había tumbado “diez aviones militares de los invasores”. El expresidente de Ucrania Petro Poroshenko (2014-2019) y el Servicio de Seguridad de ese país también compartieron referencias al “fantasma de Kiev” en sus redes sociales (1, 2). En ningún de esos casos el supuesto piloto fue identificado.

Varias de las publicaciones que replican la versión de que “El fantasma de Kiev” era Stepan Tarabalka citan como fuente al periódico británico The Times.

En efecto, el 29 de abril el medio publicó un artículo titulado “Fantasma de Kiev muere en batalla 'después de derribar 40 aviones rusos'”, en el que se aseguraba que Tarabalka fue el autor de esa acción militar.

Sin embargo, de acuerdo con las versiones archivadas en la plataforma WayBack Machine, el 1 de mayo The Times modificó el artículo. El título pasó a ser “El fantasma de Kiev está vivo en todos los pilotos que luchan por Ucrania, dice la fuerza aérea”. La nota cita a un vocero de la Fuerza Aérea ucraniana.

AFP Factual encontró que esa rama castrense desmintió la afirmación viral en sus cuentas de Facebook e Instagram, el 30 de abril y el 1 de mayo pasados, respectivamente. En el comunicado de Facebook, se le solicita a la comunidad ucraniana “no descuidar las normas básicas de higiene de la información” y revisar las fuentes antes de compartir contenidos.

A continuación aclara que “El héroe de Ucrania Stepan Tarabalka NO es el 'Fantasma de Kiev' y NO derribó 40 aviones”.

También se explica que el piloto anónimo es un “superhéroe de leyenda”, al que puede describirse como una “imagen colectiva de los pilotos de la 40ª Brigada de Aviación Táctica del Ejército del Aire, que protege el cielo de la capital”.

Las aclaraciones fueron replicadas por varios medios de comunicación ucranianos (1, 2).

Misiles antiaéreos a pocos kilómetros de Kiev, Ucrania, el 14 de marzo de 2022 ( AFP / Fadel Senna)

Álvaro Pérez, doctor en Comunicación y decano de la Facultad de Comunicación de la Universidad de Montevideo, explicó a AFP Factual en esta verificación que los países y causas sociales “siempre han necesitado generar referentes, héroes y mitos” para unir a un grupo social.

“En ocasiones, se eligen personas y acciones reales y se añaden algunos detalles legendarios para engrandecer su figura. El objetivo es claro: establecer un relato que inspire, aliente y motive a una comunidad”, añadió.

Lo mismo argumentó Álvaro Caso, doctor en Historia por la Universidad Johns Hopkins, en Estados Unidos: “En las guerras, en general, cada bando busca crear sus propias narrativas, sus propios mensajes”. La diferencia es que ahora, en este conflicto, “estos mensajes se crean en tiempo real a través de las redes sociales” y se intensifican debido a la sintonía entre Ucrania y Occidente, destacó.

Conflicto en Ucrania