El deshielo del permafrost no provocó un deslave en Noruega; se investiga si causó un derrame de diésel en Siberia

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“Alerta Roja desde el Ártico. El permafrost se derrite”, asegura una publicación del 5 de junio pasado, que incluye un video con imágenes de un deslave en Noruega y un derrame de combustible en Rusia. Aunque ambas secuencias son auténticas, el incidente noruego no estuvo vinculado al permafrost, una capa de la corteza terrestre permanentemente congelada, mientras que en el ruso sí es una de las principales hipótesis de los investigadores. 

El video fue compartido más de 30.000 veces en tres días en Facebook y en Twitter. Muestra imágenes de Noruega, donde un bloque de tierra con varias viviendas es arrastrado al agua; y luego de Siberia, Rusia, donde, aseguran, el derretimiento del permafrost causó el hundimiento de la tierra debajo de un tanque de combustible y provocó el vertido de 20.000 toneladas de diésel 

ESTO es lo que pasa cuando el permafrost se derrite. Exige al Gobierno ACCIÓN URGENTE y ambiciosa para frenar el cambio climático”, se lee en la publicación, que incluye un enlace a una petición para que el gobierno español legisle contra el cambio climático.

Captura de pantalla realizada el 9 de junio de 2020 de una publicación en Facebook

Otro video similar, compartido más de 2.500 veces en Facebook, muestra solo las imágenes de Noruega y también alega que fueron causadas por la “desaparición del permafrost”. 

Publicaciones similares,  tabién circulan en Instagram, y afirman que “científicos investigan si podría estar provocado por la fusión de la nieve superficial y también del permafrost (tierra helada); vinculado posiblemente por el cambio climático”.

De acuerdo con la Asociación Internacional de Permafrost (IPA),  el permafrost es el suelo “que permanece en o por debajo de los 0 °C durante al menos dos años”. Su deshielo por el aumento de las temperaturas es un fenómeno que preocupa a los investigadores, que advierten sobre este peligro y los desastres naturales que esto puede provocar.

Noruega

Tomando la primera parte del video viral, una búsqueda con la herramienta InVid-WeVerify permitió dar con el mismo video publicado por el medio argentino La Nación el 4 de junio. “En Noruega, un devastador deslizamiento de tierra arrasó con ocho casas junto al mar”, es la descripción de las imágenes. La grabación es atribuida a Jan Egil Bakkeby.

El mismo video, publicado en YouTube el 3 de junio, también cita como fuente a Jan Egil Bakkeby. Una búsqueda en Google de este nombre permitió dar con un artículo del mismo día en el periódico noruego Altaposten que señala que Bakkeby era propietario de una de las cabañas afectadas. “Básicamente puedes decir que corrí por mi vida”, dijo el hombre al diario.

AFP Factual encontró un usuario en Facebook con el mismo nombre, cuya información de perfil indica que vive en Alta, en Finnmark, Noruega , y que el 3 de junio publicó una fotografía que parece reflejar la misma escena. Hasta la publicación de esta verificación, Bakkeby no respondió a los intentos de AFP Factual de consultarle por el tema.

El 3 de junio, las autoridades emitieron una alerta por inundaciones y deslizamientos para Tromsø, Finnmark y partes de Nordland. “Pueden ocurrir eventos de deslizamientos de tierra y movimiento rápido de suelos saturados de agua en pendientes pronunciadas”, advirtieron.

Según reportan medios noruegos (1 y 2), se trató de un deslave. El sitio web de la Dirección Noruega de Recursos Hídricos y Energía (NVE), también publicó un artículo sobre el hecho el 4 de junio, en el que confirma que el fenómeno que se ve en el video es un deslizamiento de tierras.

Aunque informó que continúa investigando, la NVE señaló como la causa detrás de este fenómeno a “una cantidad anormal de nieve y el derretimiento de esa nieve”, que “ha llevado a una gran saturación de agua en el suelo” en Alta y en el norte del país.

El video viral señala que el deslizamiento se debió a los aumentos de temperaturas medias en 2020 que causa el derretimiento del permafrost, “provocando procesos de gelifluxión” [formación de arcillas que se deslizan] como los que se ven en el video. “El hielo de la ladera se derrite y la ladera se desliza”, señalan unas letras impresas sobre la secuencia.

Ante la consulta de AFP Factual, portavoces del NVE rechazaron esto y señalaron que el deslave del video fue un “deslizamiento de arcilla rápida”, que, detallaron, puede ser provocado por erosión fluvial, trabajos de construcción o condiciones climáticas como fuertes lluvias o nieve derritiéndose.  

“Aún es temprano para determinar la causa del deslave en Alta, y la NVE lo investigarán en los próximos meses”, agregaron.

En un correo electrónico a AFP Factual, Sarah Strand, directora ejecutiva de la Asociación Internacional de Permafrost (IPA), también descartó la teoría del video viral: “El permafrost puede ser un factor en los deslizamientos y en los movimientos masivos pero no es el caso en esta oportunidad”, aseguró.

Strand confirmó que el incidente del video fue undeslizamiento de tierra de arcilla rápida”, fenómeno que describió como relativamente común en Noruega y en Suecia por razones geológicas.

La frecuencia de estos incidentes en Noruega se refleja en la existencia de múltiples reportes de prensa a lo largo del tiempo (1 y 2). Este tipo de fenómenos suceden al menos desde fines del siglo XIX.

En Noruega se producen casi todos los años pequeños y rápidos deslizamientos de arcilla, mientras que los más grandes son menos frecuentes, asegura el sitio web del Servicio Geológico de Noruega (NGU), que detalla que estas “arcillas rápidas” son “sedimentos de grano fino en los que la estructura de los granos puede colapsar incluso si el sedimento es inicialmente bastante firme”. 

El NGU además, señala que “la arcilla rápida puede mantenerse firme siempre y cuando no sea perturbada, pero fluye como un líquido si se sobrecarga o se agita (...) Los deslizamientos rápidos de arcilla pueden desarrollarse rápidamente cuando la arcilla firme se licua”. Sobre el origen de este tipo de suelos en el país, explica que se forman “en zonas en las que la arcilla se depositó en un entorno marino salino, y posteriormente se elevó cerca o por encima del nivel del mar debido al levantamiento post-glacial”.

Rusia

En el video viralizado en redes se afirma que el derretimiento del permafrost causó el hundimiento y posterior derrame de un reservorio de carburante en Siberia. La secuencia combina imágenes de un video del incidente publicado por The Siberian Times, según se indica en el propio video.

Captura de pantalla realizada el 9 de junio de 2020 de una publicación en Facebook

Como reportó la AFP el 3 de junio, más de 20.000 toneladas métricas de carburante contaminaron el río Ambarnaya, en la ciudad siberiana de Norilsk, tras un derrame el 29 de mayo en un tanque de diésel en una planta de la compañía minera Norilsk Nickel, al oeste de la ciudad.

El derretimiento del permafrost, sobre el cual está emplazada la planta, es efectivamente una de las principales hipótesis sobre la causa del derrame que manejan los investigadores. 

En un comunicado de prensa del 2 de junio, el primer vicepresidente y director operativo de la compañía, Sergey Dyachenko, indicó que “una posible causa del incidente podría ser el descongelamiento del suelo”. El empresario dijo: "Podemos suponer que el permafrost se puede haber derretido como resultado de temperaturas anormalmente templadas y que esto haya resultado en un hundimiento parcial de los soportes en los que se encuentra el tanque”. 

El 31 de mayo, la empresa también comunicó que especialistas realizaban inspecciones prestando especial atención a evaluar los riesgos de hundimiento del suelo” en el permafrost. 

El incidente en Norilsk ha llevado a las autoridades a iniciar una serie de controles en otras instalaciones del país construidas sobre permafrost y derivó en la detención de tres directivos de la empresa.

En suma, el fenómeno de deslizamiento de tierras en Noruega que se muestra en el video viralizado en redes no está relacionado con el derretimiento del permafrost, sino con condiciones geológicas típicas de esta región, que provocan incidentes similares de manera frecuente. El descongelamiento del permafrost, en cambio, sí es la principal hipótesis de los investigadores en el caso del derrame de diésel en Siberia, Rusia.